卫星上网,我们用的起吗?

2013年01月27日 14:18:05 苏内容
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在关于无人机的竞购活动告一段落之后,Google又要在人造卫星领域下重注了。根据华尔街日报的消息,Google计划发射一系列的人造卫星来向没有网络连接的地区提供网络服务,而针对这个项目的投资也将超过10亿美元。

虽然这个项目的具体执行细节还可能改变,但Google目前的计划是首先把180颗体积较小、性能较高的卫星发射到天空中。当然,和那些传统的卫星相比,这些“Google系”卫星的轨道高度要低一些。

为了完成这个高技术含量的项目,Google自然也在搜罗相关的人才。最近,卫星通信初创公司O3b Networks的创始人Greg Wyler以及曾经的首席技术官都加入了Google,其中Greg Wyler将负责领导这个全新的项目。与此同时,Google还在积极地从其他的卫星公司中寻找合适的人选。

作为一家Google曾经投资过的公司,O3b Networks创立于2008年,在2010年时曾宣布获得Google、南非开发银行等资助的12亿美元投资。O3b Networks制造的卫星距离地球表面仅5000英里,这要比普通的卫星近4倍。

目前,Greg Wyler领导的团队仅有10-20名员工,项目的预算范围在10亿-30亿美元之间。熟悉这个项目的人员透露,根据卫星网络设计的差异以及最后可能需要增加卫星的数量,Google这个项目的最终花费可能要超过当初的预算。不过,最近几年卫星的建造及发射成本已大幅下降应该是个利好消息。

对于Google和Facebook来说,“向没有网络连接的地区提供网络服务”几乎成了这两家公司今年竞争的新热点。Google先是从Facebook手中抢走了无人机制造公司Titan Aerospace,接着Facebook就立马收购了另外一家无人机制造公司Ascenta。在竞购无人机的同时,这两家公司也都在研究如何通过卫星来为没有网络连接的地区提供网络服务。从今天披露的情况来看,Google又要领先Facebook一步了。

不过,Google如果想要取得成功一样要解决一系列难题。比如监管障碍、如何与其他卫星运营商合作以避免相关干扰等等。此外,历史上多个最终失败的卫星项目也是Google需要引以为戒的。

卫星上网听起来非常“高大上”,将来这种上网方式能普及吗?

 

卫星上网可以为用户提供点到点的通讯服务,这种服务的原理是这样的:首先将卫星划分成若干个信道,分别存放不同的文件和信息。提供卫星宽带服务的企业,租用卫星经营公司的卫星的一个或若干个信道,然后利用地面总站把用户的数据送到这些信道上,然后再通过卫星以广播的方式将这些数据转发到地面的各个接收站,继而进入用户的终端。

目前国内已经实现卫星宽带的全面覆盖,用户可以向相关的运营公司提出服务申请。不过不论从上网速率和价格上看,卫星上网的优势并不大。

在2010年,有媒体曾对卫星上网进行测试,测试对象是IPSTAR宽带卫星。其最高可以提供8Mbps下行速率和4Mbps的上行速率。这样的速度在当时或许有一定的优势,但是现在来看,相对于光纤上网,已经落后。

费用上,一份2013年的资料显示,如果采用买断终端方式,IPSTAR卫星宽带基本版1M需要596元/月,专业版2M需要996元/月,商务版4M需要2796元/月。如果使用预付费的方式,费用就更高。

那么这种上网方式将来能否普及?听听专家的意见。

马继华:

一、重点在于偏远地区的宽带覆盖

不同地区的互联网接入方式存在差异。在一些相对落后的地区,由于宽带的布局存在缺陷而导致无法上网,通过卫星上网的方式实现互联网接入是一种补充。

例如国内的卫星宽带服务商中卫普信公司提出了专门的农村信息化解决方案,通过降低卫星资源的获取成本和端站的建设成本,面向农村用户提供价格相对低廉的宽带上网服务。

二、普通上网技术已非常成熟

摩托罗拉曾耗费巨资推行“铱星计划”,意图通过建设一套卫星网络提供无线通信服务。不过建成之后由于传统手机等网络终端已经大量普及,铱星服务反而无人问津,最终失败。

在国内,三大电信运营商已经建设了一张广泛覆盖的宽带网络,国内的宽带覆盖水平非常高,卫星上网并不是非常必要。

三、卫星服务的重点不在宽带上

卫星服务的应用领域比较广泛,包括应急通信、海洋通信、行业专网等,不过面向的对象一般是企业、政府机关等,面向普通消费者的宽带上网服务占比并不高。

而且卫星属于相对紧缺的资源,像摩托罗拉和谷歌这样的企业,都需要投入巨资建设新的人造卫星,这样的成本非常巨大。在国内,已有的卫星多数还用于军事目的,民用化的程度也不高。

 

未来的网络是怎样的?卫星产业领军人物 Greg Wyler 给出了他的答案——卫星网络。

上周三,Greg Wyler 宣布其名下公司 OneWeb 将建立一个覆盖全球的小型卫星网络,目前这一项目已经获得英国最大私营企业维珍集团和高通集团的担保投资。周五,特斯拉 CEO Elon Musk 也宣布成立「卫星计划」项目,旨在创立「先进的卫星网络」以惠及全球。Wyler 和 Musk,谁会是最后的赢家?

老夫聊发少年狂

OneWeb 的前身是 WorldVu Satellites 有限公司。根据《华尔街日报》消息,该公司主要为农村地区、新兴市场以及航班提供网络服务。据悉,维珍集团与高通集团 CEO 在 OneWeb 均有董事席位,但 Greg Wyler 并未透漏其投资数目。

OneWeb 的目标是在距地球 750 英里(约 1207 公里)的轨道部署 648 颗小型卫星,每颗卫星重约 285 磅,造价 350000 美元。而且,有着自己专有空间段的维京集团也会发射卫星。《华尔街日报》称,「维京集团在航空业和移动通信领域都有业务,它完全可以转售 OneWeb 的卫星网络服务」。Wyler 说他计划向此项目投资 15 - 20 亿美元,发射时间为 2018 年。

OneWeb 的优势在于它早已获得多个特定无线电频谱的使用权利,可以通过国际电气通讯联盟提供网络服务。Wyler 的第一个卫星网络企业就是与 Google 合作的 O3b 网络有限公司,它们共同开发了一款类似的产品。该公司耗时六年开发网络服务,最终却因为卫星状况不断而告终。2014 年 9 月,Wyler 离开了这家公司,转而创立了 WorldVu,也就是 OneWeb。

据彭博社报道,Wyler 拥有一个 30 人的工程师团队,他们研究「卫星技术、无线技术以及 OneWeb 所需的软件。」

初出牛犊不怕虎

说完了 Wyler,现在让我们来看看 Musk 有什么动作。Musk 虽然在开发太空经济有所作为,但相比 Wyler,他在卫星网络方面却还是一个十足的新手。但这位特斯拉与 SpaceX 的创始人不久前宣布将会发射 700 颗卫星,每颗卫星的重量不到 250 磅,高度同样为 750 英里。

为什么他们都选择 750 英里这个高度?Musk 表示,传统的通讯卫星通常在数万英里的高空,750 英里距离地球近得多。「光速在真空中比在光纤中传输速度快 40%,该项计划可以解决长距离网络传输过程中信号损失问题,可以为相对偏远、人烟稀少的地方提供网络服务。」在 Musk 看来,通过卫星从洛杉矶传输数据到旧金山不会有什么优势,但从约翰尼斯堡(南非东北部偏远城市)到旧金山,卫星网络就有巨大的优势了。

实施「卫星计划」的「卫星」小组初始成员为 60 人,并有望在 3 - 4 年间扩充至 1000 人。这些成员同时也会负责 Space X 公司的火箭计划,Dragon 太空舱以及空间运输业务。

Musk 的计划比 Wyler 的计划耗费更多,可能会达到 100 亿美元,需要 5 年的时间进行运作。尽管如此,Musk 对此信心满满。「我们把它看做一项长期计划,最终的收益是为了 SpaceX 可以在火星上建立一座城市。全球通信网络对于火星上的城市是至关重要的,除了我们,没有人可以完成这项任务。」

火星撞地球

当然,目前这些计划还不会对居住在地球的人产生什么影响。此外,历史的经验证明,庞大而复杂的卫星计划需要高昂的预算,而且完全部署直至成熟的时间比想象中长得多,因此预算是一大难题。

在十一月份 Musk 宣布建立全球卫星网络服务的时候,就有匿名消息称 Wyler 和 Musk 正在考虑合作,共同承担这项重任。但日前 Musk 明确表示,这两家公司是竞争者,而非合作伙伴;并称 SpaceX 的技术积累是其相对 OneWeb 的优势所在。「Greg Wyler 和我在某些根本性的问题上有分歧,我想要的卫星网络系统比 Greg 的复杂的多,我认为我们是竞争关系。」

而维京集团创始人 Branson 则认为 Musk 面对 Greg Wyler 毫无胜算。「Greg 拥有相关专利,在空间上容不得其他网络服务商,就像在物理世界里没有其他的空位一样。如果 Musk 想要进入这一领域,唯一符合逻辑的做法就是与我们合作,我想我们合作的几率远大于各自为营的概率。」

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